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肝臓

肝臓は体内で最も大きく、最も複雑な働きをする臓器で、丸みを帯びたくさび形をしています。肝臓は体内でいわば化学工場のような役割を果たし、体の中の化学物質の量を調節したり、出血が起きたときには血液を凝固させる物質をつくるなど、生命維持に必要な多くの機能を備えています。

肝臓の働き

体内にあるコレステロールの約半分は、肝臓でつくられます。残りの半分は食物から吸収されたものです。肝臓でできたコレステロールの大部分は、胆汁の合成に使われます。胆汁は緑がかった黄色の粘り気のある液で、消化を助ける働きをします。コレステロールはエストロゲン、テストステロン、副腎ホルモンなどの基になる物質です。また細胞膜の成分としても不可欠です。肝臓ではこのほか、タンパク質をはじめ、身体機能にかかわる多くの物質の生成が行われています。これらの中には出血を止めるために必要なタンパク質である血液凝固因子や、血圧の維持に必要なタンパク質であるアルブミンなどがあります。

肝臓には、糖をグリコーゲンとして貯蔵する役割もあります。グリコーゲンはその後、たとえば睡眠時のように食物を長時間摂取せずにいて血糖値が低くなりすぎたときなどに、必要に応じてブドウ糖に分解され、血液中に送り出されます。

肝臓のもう1つの重要な機能は、腸で吸収されたり体内の別の部位で生成された、体に有害な物質や有毒な物質を、分解して無害にしてから胆汁や血液中に排出することです。胆汁中に排出された物質は腸に入り、便とともに体外に排泄されます。血液中に排出された物質は、腎臓でろ過されて尿とともに体外に排出されます。また薬物を化学的に変化させる働き(代謝)(薬の投与法と体内での動き: 薬の代謝を参照)によって、不活性化したり、体外にすみやかに排出できるようにします。

肝機能障害には、大きく分けて2つの種類があります。1つは肝硬変や肝炎のような肝臓の細胞自体の機能障害が引き起こす病気です。もう1つは胆石や癌などによって、肝臓からの胆汁の流れが胆道で阻害されることで起こる病気です。

肝臓への血液の供給

肝臓には、腸と心臓から血液が直接供給されています。腸からの血液は、腸壁にある細かな毛細血管から門脈に流れこみ、門脈から肝臓に入ります。肝臓内で格子状の細かな血管を通ることによって、腸からの血液に含まれる消化された栄養素や有害物質がすべて処理されます。心臓からの血液は肝動脈を通って肝臓に運ばれます。心臓からの血液は肝臓の組織へ、またコレステロールなどの物質生成に、必要な酸素を供給します。腸や心臓からの血液は肝臓で混ざり、肝静脈を通って心臓に戻ります。

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